¿Se puede olvidar las cosas a propósito?

Ilustración para el artículo titulado ¿Puedes olvidar las cosas a propósito?

Ilustración: Elena Scotti (Fotos: Getty Images, Shutterstock

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La memoria es ingobernable, un dolor vergonzoso incesante: o estás luchando por recuperarla (buscando claves, o el nombre de algún conocido) o estás luchando por alejarse de ella, deseando que no se dispare, por la séptima centésima el tiempo, este o aquel incidente miserable (muertes, citas erróneas, conversaciones incómodas sobre el ascensor, traumas que van más allá del alcance y el tono de esta paréntesis, etc.). Eternal Sunshinepropuso un remedio médico para este último flagelo, pero ¿es realmente posible tal cosa, fuera de las dos películas de pseudo-indie de los primeros tiempos? ¿Puedes realmente olvidar las cosas a propósito? Para laspreguntas de Giz deesta semana, nos pusimos encontactocon varios psicólogos con diferentes puntos de vista para descubrirlo.


Tracy H. Wang

Investigador afiliado postdoctoral de neurociencia en la Universidad de Texas en Austin, que estudia la neurociencia del olvido intencional, entre otras cosas

Absolutamente, sí, usted puede. Tenemos décadas de investigación de laboratorio de comportamiento para apoyar eso.

Hasta hace poco, el “olvido intencional” en un contexto científico implicaba desviar la atención de un elemento o desconectarse con un recuerdo. Pero la investigación que publiqué recientemente ha presentado un hallazgo contraintuitivo: que cuando atraes un poco más la atención a un recuerdo, tienes más posibilidades de olvidarlo.

En uno de mis estudios, colocamos a las personas en un escáner de resonancia magnética y les mostramos imágenes, seguidas de una instrucción: recordar un elemento anterior u olvidarlo. Pudimos leer cuán fuertemente estaban procesando todo esto, usando métodos de aprendizaje automático para descifrar patrones en su actividad cerebral.

Lo que descubrimos fue que cuando las personas se involucraban más con la información que intentaban olvidar, en ciertas condiciones, tenían más éxito al olvidarla. Si se comprometían demasiado con la memoria, la fortalecían; si desconectaron completamente la memoria, no se modificó en absoluto; pero si se comprometieron solo un poco, o una cantidad moderada, entonces la memoria era más susceptible de ser olvidada, un hallazgo que validamos probándolos conductualmente más adelante.

Creo que una verdadera conclusión de esto es que tenemos un impacto en si los recuerdos son recordados u olvidados. La memoria es una cosa maleable y modificable: la estamos cambiando todo el tiempo.

Dicho esto, todavía no estoy cómodo con este tipo de datos como prescriptivo. Una vez que comprendemos mejor cómo se pueden olvidar los recuerdos, podemos diseñar tratamientos que puedan ser mejor examinados para ayudar a las personas a deshacerse intencionalmente de este tipo de recuerdos no deseados. El objetivo aquí es aumentar nuestra comprensión fundamental de cómo funciona el cerebro.

Justin hulbert

Profesor asistente de psicología y director del laboratorio de dinámica de la memoria en Bard College

Aunque es difícil (si no imposible) demostrar de manera convincente que un recuerdo se ha olvidado de forma permanente y completa, es bastante fácil olvidar algo en el momento. Todos lo sabemos por nuestras experiencias cotidianas. Pero investigaciones recientes nos han dado una nueva ventana extraordinaria sobre cómo el olvido ocurre en el cerebro. Este trabajo ha revelado que los esfuerzos por olvidar o suprimir los recuerdos no deseados pueden tener consecuencias duraderas. Como tal, el olvido motivado puede ser una herramienta poderosa que se utiliza para dar forma a la vida interna y la perspectiva externa. Nosotros, en el Laboratorio de Dinámica de la Memoria en Bard College, continuamos explorando los mecanismos y las consecuencias asociadas con varias formas de olvido.

Digamos que estoy motivado para olvidar un episodio vergonzoso, por ejemplo. Como solución rápida, podría intentar cambiar mi contexto. La medida en que el contexto físico actual (la ubicación de uno) y el contexto mental (lo que sea que tenga en mente) se superponen con los presentes durante el evento original hace que sea más fácil recordarlo. Por lo tanto, si nuestro objetivo es reducir el riesgo de que la memoria venga a la mente, es mejor que nos alejemos lo más posible, física y mentalmente, del evento original, tal vez soñando despierto con unas vacaciones lejanas. La investigación sobre el olvido dirigido ha fundamentado esta afirmación. También podríamos intentar establecer nuevas asociaciones más positivas con los recordatorios del evento original o, en su lugar, recuperar pensamientos sustitutos en lugar de la memoria embarazosa.

En el laboratorio, hemos visto cómo practicar la supresión de la memoria puede ayudar a bloquear la recuperación de la memoria original no deseada e inhibir la posibilidad de recordarlo más adelante. De manera similar, parece posible “cerrar el carril de la memoria” al alejarse de la recuperación de la memoria y centrarse en el entorno actual (por ejemplo, prestar atención a la forma visual del recordatorio en sí). Esto también se ha demostrado que reduce la accesibilidad futura de los objetivos de supresión de memoria. Sin embargo, esta estrategia particular (en contraste con la sustitución del pensamiento) está asociada con una regulación sistémica a la baja de un área del cerebro llamada hipocampo, que se sabe que apoya tanto la recuperación de viejos recuerdos como la formación de nuevas asociaciones de memoria. Si bien la interrupción de la recuperación de esta manera puede estar en línea con el objetivo de detener una intrusión de memoria no deseada, la interrupción de las capacidades de codificación conlleva un efecto secundario no deseado del control de la memoria: amnesia para eventos que ocurren alrededor de períodos de supresión, lo que llamamos una “sombra amnésica”. “Esto ilustra lo importante que es investigar los beneficios potenciales, así como las consecuencias no intencionadas, de los intentos de controlar la memoria, ya sea estratégica o mediante la administración de nuevos medicamentos que mitigan el impacto de los recuerdos emocionales.

Peter F. Delaney

Profesor asociado de psicología y director del laboratorio de cognición, aprendizaje y memoria de la Universidad de Carolina del Norte en Greensboro

Olvidar es una de esas palabras, como “justicia”, que todos pensamos que entendemos, pero cuando se trata de eso, no todos estamos de acuerdo en lo que significa. Aristóteles pensó en olvidar como borrar literalmente los recuerdos, como fundir una impresión de un bloque de cera. Creo que esto está mal. Cuando digo que “olvidé”, significa que todavía está en mi cerebro, pero no me vino a la mente. La memoria prioriza lo que viene a la mente. Después de todo, no querrías una señal como “el nombre de mi novia” para activar a la vez todos los nombres de tus amigas pasadas. Para ser útil, necesitamos la memoria más útil, no todas las demás.

Nuestro control sobre lo que estamos pensando significa que podemos olvidar las cosas en este sentido, incluso si no podemos borrarlos permanentemente. En los estudios de laboratorio sobre el olvido dirigido, les decimos a las personas que estudien algo y luego lo olvidamos a propósito. La gente se muestra olvidada y no puede “olvidar” (incluso cuando se le ofrece dinero). Los psicólogos Lili Sahakyan y Colleen Kelley argumentaron que el olvido dirigido ocurre porque deliberadamente somos una cosa más, lo que cambia nuestro estado mental actual. Después de eso, el estado mental en el que estamos no es un gran complemento para la información de antes, lo que hace que sea más difícil de recordar. Puede obtener el efecto si le pedimos que sueñe despierto acerca de sus vacaciones o el hogar de su infancia, incluso si no le decimos que lo olvide.

Cuando las personas me preguntan acerca de olvidar a propósito, a menudo tienen algo terrible en mente que quieren olvidar. Las psicólogas Jennifer Talarico y David Rubin encontraron que los recuerdos de traumas no son menos olvidables que otros recuerdos. Sin embargo, si pensamos mucho en un trauma, muchas cosas se asocian con él. Esto es lo que la gente quiere decir cuando dice que algo se está “disparando”: está asociado en sus mentes con algún evento malo de su vida, y lo vuelve a poner en marcha. Superar las memorias de trauma requiere un trabajo arduo, porque primero debes hacer que otra cosa venga a tu mente en respuesta a esos factores desencadenantes. La terapia aún no va a borrar la memoria, pero puede ayudarlo a que se la recuerde con menos frecuencia o a que le duela menos cuando lo hace.

Jutta Joormann

Profesor de Psicología y Director del Laboratorio de Regulación del Afecto y Cognición de la Universidad de Yale

¿No sería agradable si pudiéramos olvidar las cosas a propósito? La incómoda primera cita, el embarazoso error en medio de la importante presentación o las imágenes del terrible accidente automovilístico que presenciamos. Olvidamos, mucha información todo el tiempo, así que ese no es el problema, pero parece que no depende de nosotros elegir qué recordar y qué olvidar y muchas veces las cosas que queremos olvidar tienen un contenido emocional que nos asusta. o nos entristece, y estos recuerdos parecen particularmente pegajosos. Con el tiempo, los recuerdos se desvanecen, incluso los altamente emocionales, pero no está claro si alguna vez los olvidamos por completo. Podemos dejar de pensar en ellos (y tratar de hacerlo deliberadamente), pero si nos esforzamos por recordar lo que sucedió, todavía podremos (incluso si no todos los detalles). Así que podemos olvidar los detalles, pero es poco probable que olvidemos que sucedió. De hecho, hay algunos trabajos que sugieren que si hacemos un esfuerzo deliberado para olvidar (o no pensar en algo), puede volver a atormentarnos. Esto se encontró en los famosos experimentos de “Oso Blanco” conducidos por Daniel Wegner, quien descubrió que si instruye a la gente a pensar libremente sobre lo que quiera mientras no sea un “Oso Blanco”, las imágenes de osos blancos continuarán apareciendo en su Con la cabeza y cuanto más intenten no pensar en ello, más tendrán los osos blancos que aparecerán. De hecho, parece que tratar de no pensar en algo o tratar de olvidar algo puede significar que adquiere un valor informativo especial que hará que resulte particularmente difícil de olvidar. Además, las investigaciones sobre memorias traumáticas sugieren que a veces tratar de olvidar tiene el efecto contrario y la incapacidad de recordar detalles puede llevar a un menor control sobre cuándo y dónde surgirán los recuerdos.

Robert A. Bjork

Distinguido profesor de investigación, psicología cognitiva, UCLA, cuya investigación se centra en el aprendizaje humano y la memoria, entre otras cosas.

No podemos olvidar voluntariamente en el sentido de borrado absoluto. Pero en otro sentido muy realista, somos capaces de olvidar voluntariamente, y puede suceder de forma bastante automática. Digamos que estás conduciendo y te estoy dando instrucciones. Podría decirte que tomes cierta salida. Podría entonces decirte que vuelvas a enrutar, porque resulta que la existencia está cerrada. Eso, en efecto, es una instrucción para olvidar lo primero que te dije. O digamos que está buscando su automóvil después del trabajo; debe recordar dónde lo dejó esta mañana, no ayer.

Hace muchos años comencé a investigar lo que se llamaba el olvido dirigido. En experimentos controlados, le daríamos a alguien algo para recordar (una lista de palabras, por ejemplo), y en algún momento diríamos: bueno, esa lista era solo para practicar, aquí está la verdadera lista. Esto mejoró su recuperación para la segunda lista, pero empeoró severamente su recuperación de la primera.

A veces, las personas que son víctimas de abuso infantil que involucra a un padre están motivadas a no seguir pensando en esos incidentes abusivos. En su lugar, pueden optar por pensar en el picnic familiar, los viajes de campamento y otras cosas de su pasado, y eso hará que las otras cosas sean menos fáciles de recordar.

No es un borrado: la forma en que funciona la memoria, en particular el olvido, es que las cosas se vuelven inaccesibles, pero no se han ido. Si se presentan de nuevo, generalmente se pueden reconocer; se pueden volver a aprender.

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